Unirnos a la ola de la innovación: 10 start-ups que protegen el agua dulce del planeta

Escribe Anna Huber Impact Lead, Water & Health, UpLink, World Economic Forum

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Escribe Anna Huber* – A pesar del creciente número de soluciones innovadoras para el agua, los recursos de agua dulce se están deteriorando en todo el mundo. Se necesitan políticas creativas, modelos de financiación y apoyo público para ayudar a que estas innovaciones hídricas lleguen a más lugares. Los 10 innovadores ganadores de la competencia Challenge por el Agua Dulce de UpLink compartirán 1,75 millones de francos suizos y ahora tendrán acceso a destacados expertos e inversionistas para acelerar sus soluciones.

Nos encontramos en una alentadora era de innovación en materia de agua: las máquinas extraen agua del aire, los sensores de inteligencia artificial detectan la ubicación exacta de las fugas en las tuberías, las plantas desalinizadoras alimentadas por energías renovables ayudan a desbloquear nuevas fuentes de agua potable y la reutilización de aguas residuales puede llevar el agua del grifo al inodoro. A medida que avanzan las tecnologías innovadoras, es posible un futuro con seguridad hídrica para todos.

Sin embargo, el sector del agua es notoriamente reacio al riesgo, lento en la adopción y difusión de nuevas tecnologías, y utiliza un lenguaje demasiado técnico en su defensa pública de por qué debemos hacer frente a la mala gestión y la contaminación de nuestros recursos de agua dulce en todo el mundo – lo que hace que el caso de la innovación sostenible del agua sea difícil de ignorar.

Estos son tres ámbitos en los que es más necesario pensar de forma innovadora para impulsar la innovación en el sector del agua:

1. Políticas facilitadoras

Como escribe Paul O’Callaghan, Fundador y Consejero Delegado de BlueTech Research, la adopción de nuevas políticas del agua es lenta, y las nuevas tecnologías del agua pueden tardar hasta 14 años en difundirse. Los gobiernos siguen teniendo dificultades para gestionar eficazmente sus recursos hídricos, lo que dificulta la reforma de la política de aguas.

El uso industrial del agua representa el 20% de las extracciones mundiales de agua, pero podemos reducir este porcentaje a través de empresas de tratamiento de aguas residuales como Indra Water o Epic Cleantec. Podríamos subvencionar los kilolitros ahorrados del mismo modo que subvencionamos los kWh producidos. Sin embargo, las políticas y normativas gubernamentales actuales bloquean la escala de esta tecnología emergente. Si apoyáramos el tratamiento de aguas residuales de forma similar a los paneles solares, estas tecnologías podrían llegar a ser competitivas de la misma forma que lo ha sido la energía solar. El agua debe ocupar un lugar más destacado en la agenda política para dar paso a normativas más creativas y flexibles que permitan la proliferación de tecnologías del agua y nuevos modelos empresariales y de financiación para impulsarlas.

2. Nuevos modelos de financiación

El clamor por la innovación en el sector del agua ha encontrado respuesta en un número cada vez mayor de fundadores y, en consecuencia, están surgiendo nuevos financiadores. Aunque esto es alentador, la inversión financiera en el sector del agua sigue estando muy por detrás de otros sectores, como el de la energía. Se espera que la inversión en energías limpias alcance los 1,4 billones de dólares en 2022. El capital riesgo en tecnología climática desplegó 70 100 millones de dólares, un 89% más en 2021. La inversión de capital riesgo en innovación en el sector del agua es de entre 100 y 200 millones de dólares al año. Aunque se están invirtiendo grandes sumas en investigación y desarrollo para el agua, queda más por hacer para convertir ese conocimiento en impacto y valor.

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Gran parte de la financiación que está surgiendo se destina a proyectos iniciales o en fase piloto. En los próximos años necesitaremos más inversores y fuentes públicas de financiación que asuman el riesgo de financiar las tecnologías del agua en sus últimas fases.

3. Aceptación pública y nuevos actores

De cara al futuro, sería esperanzador ver a más actores diversos entrar en el espacio del agua, y ver a más inversores, responsables políticos y empresas colaborar, desde dentro y fuera del espacio del agua.

La creación de un ecosistema de este tipo fomentaría el diálogo y la creación conjunta de nuevas políticas y modelos de financiación, al tiempo que implicaría al público de forma significativa y transparente. Para crear este futuro con seguridad hídrica, UpLink, la plataforma de innovación abierta del Foro Económico Mundial, está construyendo un ecosistema de innovación que busca y escala soluciones hídricas de todo el mundo.

El primero de los cinco retos del agua fue financiado por HCL Group y contó con el apoyo de ARUP, PA Consulting, Water Foundry, The Kingdom of the Netherlands – Special Envoy for International Water Affairs, The Nature Conservancy y Xylem. Se seleccionaron innovaciones centradas en mejorar la toma de decisiones basada en datos, restaurar la calidad del agua y reforzar la resiliencia del agua dulce al cambio climático.

Se presentaron a la plataforma 227 propuestas de 45 países y, tras un cuidadoso proceso de selección, se invitó a 10 de los mejores innovadores a unirse a la Red de Innovación de UpLink. Esta red proporciona a estas organizaciones acceso a conexiones, visibilidad y apoyo. Cada uno de los 10 innovadores ganadores recibirá 175 000 francos suizos para expandir sus empresas y mejorar el acceso al agua dulce en todo el mundo.

Estos son los 10 innovadores que están protegiendo el agua dulce del planeta:

bNovate Technologies (Suiza) – Un biosensor automático y remoto para vigilar y detectar cualquier cambio de concentración bacteriana en los suministros de agua, reduciendo drásticamente el tiempo de medición actual de varios días a sólo unos minutos.

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Epic Cleantec (EE.UU.) – Implanta sistemas in situ de tratamiento y reutilización del agua en edificios, reutilizando hasta el 95% del agua para aplicaciones no potables, como cisternas de inodoros, riego, lavandería, así como enmiendas orgánicas del suelo, al tiempo que recupera energía calorífica a través de las aguas residuales.

Indra Water (India) – Solución descentralizada de tratamiento de aguas residuales de accionamiento eléctrico sin adición de productos químicos en su tratamiento primario. Ha tratado más de 750 millones de litros de agua para su reutilización, sin utilizar productos químicos, con una tasa de recuperación de agua del 95% y una huella ecológica un 75% menor.

Kilimo (Argentina) – Es un mercado SaaS que utiliza big data y aprendizaje automático para verificar, mejorar y compensar el uso del agua en la agricultura. Kilimo ayuda a los agricultores a optimizar el riego y a vender compensaciones de agua a empresas que quieren ser neutrales en el uso del agua.

Majik Water (Kenia) – Un sistema generador de agua atmosférica que utiliza técnicas probadas basadas en la condensación para captar la humedad del agua del aire. Majik sirve a comunidades que no pueden acceder a agua potable segura, ofreciendo una solución llave en mano.

NatureDots Private Limited (India) – Gracias a su “AquaNurch”, que permite el control remoto y la supervisión en tiempo real de las piscifactorías, las piscifactorías y los gestores de recursos hídricos están reduciendo los riesgos ecológicos, como el deterioro de las masas de agua, la falta de datos sobre el agua y el riesgo climático.

Oneka Technologies (Canadá) – Una solución de desalinización impulsada por las olas para producir agua potable utilizando energía renovable creada a través de las olas. Oneka es resistente a la sequía, no produce emisiones de gases de efecto invernadero, no necesita terrenos y es independiente de la red eléctrica.

Openversum (Suiza) – Filtro de membrana biodegradable montado y gestionado localmente que elimina del agua los metales pesados patógenos. A través de su modelo de microfranquicia, los empresarios pueden fabricar y vender filtros, creando un negocio sostenible.

RainGrid Inc. (Canadá) – Construye redes digitales a escala comunitaria, basadas en la propiedad, para la escorrentía pluvial neta cero de las propiedades residenciales, al tiempo que genera créditos verificables para los ecosistemas y restaura la salud y la seguridad de las aguas subterráneas y las cuencas hidrográficas.

Wateroam Pte Ltd (Singapur) – Produce agua potable segura, rápida y de alta calidad sin electricidad. El filtro es un sistema ligero que sólo pesa 2,5 kg, lo que permite transportarlo fácilmente por cualquier terreno y llevarlo con rapidez a lugares de difícil acceso.

*Anna Huber Impact Lead, Water & Health, UpLink, World Economic Forum

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